¿Qué es realidad virtual?




El avance en la tecnología y el campo de la informática ha permitido en los últimos años que los usuarios puedan disponer de herramientas tecnológicas que hace varias décadas atrás eran impensadas, o bien que parecían ser tomadas de un libro de ciencia ficción. Tal es el caso de la realidad virtual.

Surgido en la década de 1980, el concepto de realidad virtual surgió a partir del momento en que la tecnología informática logró avances increíbles y comenzó a brindar la posibilidad que el usuario pudiera disponer de interactuar en mundos virtuales casi de la misma forma de cómo actúa en el mundo real.

Básicamente, la realidad virtual consiste en una tecnología que permite al usuario interactuar con un entorno que existe sólo a través de una computadora, para lo cual es necesario utilizar dispositivos especiales de inmersión, como por ejemplo las gafas de realidad virtual que hoy pueden conseguirse en el mercado, y el objetivo es lograr que el usuario pueda experimentar la sensación de estar dentro de lo que está viendo, por lo que es muy popular en el mundo de los videojuegos.

La realidad virtual

Si bien la realidad virtual es sumamente popular en el mundo de los videojuegos, lo cierto es que esta tecnología puede resultar más que útil en diversos campos, tales como la salud, la educación y los negocios, entre otros.

Por ejemplo, gracias a la interacción que permite la realidad virtual, un grupo de personas de una empresa podrían realizar reuniones sin necesidad de estar presentes en el mismo espacio, incluso a pesar de grandes distancias geográficas. También la realidad virtual podría ser utilizada en el campo investigativo, ya que por ejemplo los científicos podrían a través de la realidad virtual, estar inmerso en una sala virtual en la que flotan moléculas y allí poder desarrollar pruebas químicas.

Asimismo, los sistemas de realidad virtual son utilizados desde hace ya varios años por organismos como la NASA, en sus equipos de realidad virtual de simuladores de vuelo para entrenar a los futuros pilotos y astronautas. También se utilizan en simulaciones de combate para entrenar soldados, como así también en algunas facultades de medicina, donde a través de la realidad virtual los estudiantes pueden practicar distintos procedimientos quirúrgicos.

En definitiva, la realidad virtual puede ser aplicada a infinidad de campos, y en ello radica precisamente los constantes desarrollos que año tras año se llevan a cabo para mejorar lo que respecta a las interfaces físicas de la realidad virtual.

En la actualidad existen diferentes sistemas de realidad virtual, entre los que podemos mencionar las pantallas estereoscópicas, los sistemas hápticos y las plataformas de realidad aumentada. Incluso, algunos sistemas de realidad virtual proporcionan una experiencia visual alterada, la cual transforma las imágenes 2D en imágenes 3D, con lo cual por ejemplo un usuario puede visualizar películas en 3D a través de la pantalla de televisión, y gracias a esta tecnología puede interactuar con las imágenes de realidad virtual que son sobrepuestas en su entornos real. Lo mismo sucede con los videojuegos de realidad virtual, que generan en el usuario la sensación de estar inmerso en un entorno multidimensional.

Para ello pueden utilizarse las gafas especiales para realidad virtual, que son en realidad lentes estereoscópicos, que además en algunos sistemas incluyen sensores de seguimiento de la cabeza del usuario, junto a otra serie de sensores de movimiento que se colocan en el cuerpo, con lo cual el sistema de realidad virtual permite la utilización de plataformas móviles y la creación de una interfaz háptica.

A través de este tipo de sistemas, llamados hápticos, la realidad virtual proporciona al usuario una combinación de efectos de audio, visuales y táctiles, con lo cual la inmersión en el mundo virtual es total, claro que para ello es necesario contar con un equipo que incluya gafas estereoscópicas, guantes, chalecos y otros accesorios con sensores.

Esto se debe a que básicamente los sensores detectan el movimiento del cuerpo del usuario, y la respuesta a cada uno de esos movimientos es la creación de sensaciones físicas que correspondan a esta causa-efecto.

Como hemos visto, la realidad virtual es utilizada frecuentemente en los más diversos campos, incluyendo desde el ámbito científico al entretenimiento, pero a pesar de todos los beneficios expuestos aquí sobre esta tecnología, lo cierto es que la realidad virtual también posee sus desventajas.

Entre los principales desafíos que debe enfrentar el desarrollo cada vez más profundo de la realidad virtual, uno de los más mencionados por los desarrolladores se centra en las limitaciones que muchas veces presentan los dispositivos que se utilizan en estos sistemas, el igual que el software de entornos virtuales.

En este punto, debemos tener en cuenta que uno de los principales límites que ha tenido el desarrollo de la realidad virtual hasta el momento ha sido todo lo que tiene que ver con la tecnología necesaria para lograr una experiencia de inmersión natural, ya que lo cierto es que hasta el momento los sistemas hápticos, que son los que permiten la interacción sensorial del usuario dentro de la realidad virtual, son aún torpes y limitados. Por ello el hardware desarrollado hasta ahora es considerado limitante, y lo mismo sucede con el software.

Por otra parte, el costo aún muy elevado de los sistemas de realidad virtual es también un punto desfavorable para el crecimiento y popularidad de esta tecnología.

Asimismo, una gran discusión y controversia se genera en relación a los aspectos psicológicos, es decir que la realidad virtual recibe en definitiva serias críticas en relación al impacto social que pueden tener sobre las personas el hecho de actuar en estos ambientes envolventes irreales, sobre todo en lo que tiene que ver con el uso prolongado de esta tecnología.

Realidad virtual 360

Por lo general, en muchos casos sucede que al hablar de realidad virtual esta muchas veces se confunde con la realidad aumentada, y por supuesto no son lo mismo, pero además la realidad virtual suele confundirse también con el llamado audiovisual de experiencia 360º, por lo que en muchas ocasiones suelen ser llamado realidad virtual 360.

El motivo principal por el cual suele generarse una confusión entre lo que es la realidad virtual y los videos 360º radica en el hecho de que la visualización de este tipo de videos requiere de las denominadas gafas VR.

No obstante, en los videos 360º la realidad virtual no existe, ya que en realidad le falta uno de los principales componentes de la realidad virtual, que es la inmersión, es decir poder contar con una plataforma de visualización y experiencia estereoscópica.

En líneas generales, un video en 360 grados consiste básicamente en una película cuya particularidad radica en que se reproduce en toda la extensión del campo visual de forma simultánea.

Para lograrlo, el video en 360 grados es capturado con dos o más cámaras, las cuales se distribuyen en forma esférica, ya que de esta manera es posible registrar una imagen panorámica, con lo cual el usuario que visualiza el video puede desplazarse por los 360 grados de la escena.

Por ello aquí es importante aclarar lo siguiente: la realidad virtual tiene como característica principal la inmersión, es decir que se trata de un sistema que permite a través de hardware y software que una persona pueda sentirse dentro de un entorno virtual y al mismo tiempo separarse del mundo físico real.

Para ello, es necesario que se produzca en la persona la estimulación de todos los sentidos en respuesta a las acciones que realiza en el mundo virtual, y es por ello que los videos en 360 grados no pueden ser considerados una verdadera realidad virtual.

Lo cierto es que en la actualidad, lo más cercano a una realidad virtual son los entornos que se logran a través de la implementación de los sistemas de realidad virtual 3D, donde si bien la experiencia es más que nada visual, lo cierto es que la posibilidad que permite de que una persona pueda colocarse en un entorno de tres dimensiones, hace posible el objetivo de alcanzar una experiencia bastante absorbente.

Realidad virtual 3D

Como hemos visto más arriba, dentro del ámbito de la realidad virtual existe la llamada realidad virtual 3D, con la cual gracias a un completo sistema de hardware y software, el usuario puede lograr tener una verdadera experiencia de realidad virtual en tres dimensiones.

A través de gráficos y sonidos, la realidad virtual 3D se presenta ante el usuario como una realidad que lo rodea, ya que puede experimentar distintas sensaciones. Claro que para ello es necesario contar con una combinación de diferentes piezas de hardware, que en general incluyen gafas o pantalla visual, auriculares, y diversos dispositivos de entrada.

Al mismo tiempo, el usuario debe disponer de un software acorde, que pueda crear imágenes en la pantalla al tiempo que pueda llevar a cabo un seguimiento de los movimientos del usuario, para crear estas imágenes de acuerdo a dichos movimientos.

Básicamente, la idea básica que existe detrás de la realidad virtual 3D es la creación de un espacio virtual en tres dimensiones, en el que el usuario puede sentirse sumergido, experimentar diferentes sensaciones y al mismo tiempo lograr una interacción casi real con el entorno virtual.

En la mayoría de los casos, la realidad virtual 3D requiere de la utilización del llamado “avatar virtual”, el cual permite que una persona pueda existir dentro de un entorno 3D virtual, por lo que podríamos decir que en definitiva el avatar actúa como la persona dentro de la realidad virtual 3D.

Además de los diversos dispositivos que deben utilizarse para adentrarse en la realidad virtual 3D, el software en este caso es sumamente importante, ya que debe crear un mundo alrededor del usuario. Esta fantástica posibilidad que ha brindado la realidad virtual 3D ha hecho que desde hace algunos años se haya utilizado esta tecnología en los videojuegos.

No obstante, estos desarrollos han reportado en mayor o menor medida ciertos inconvenientes, tales como comandos y controles limitantes y deficientes, como así también algunos gráficos que generan en los usuarios dolores de cabeza y fatiga visual.

Aplicaciones realidad virtual

Hoy podemos disponer de la realidad virtual en nuestro hogar, y si bien lo cierto es que se trata de un conjunto de métodos que no alcanzan a ser del todo verdadera realidad virtual, de todas formas podemos alcanzar intensas experiencias a través de aplicaciones disponibles para ello.

A continuación te contamos cuáles son las aplicaciones de realidad virtual más utilizadas por los usuarios de todo el mundo. Cabe destacar que para utilizarlas es necesario contar con gafas de VR.

Google Cardboard: Se trata de una aplicación gratuita creada por Google, que puede utilizarse en dispositivos Android e iOS. Para poder utilizarla es necesario contar con un dispositivo o visor en 360 grados, en el cual sea posible acoplar nuestro teléfono inteligente, y de esta forma comenzar a disfrutar de algo parecido a la realidad virtual. Puedes descargar Cardboard para Android en este enlace, y desde aquí la misma aplicación para iOS.

inMind: También disponible para los sistemas operativos iOS y Android, se trata de una aplicación que nos brinda la posibilidad de disfrutar de una aventura que cuenta con elementos arcade, con lo cual podemos realizar un viaje al cerebro de una persona y hallar diferentes neuronas. Una app muy interesante para estudiantes de medicina. Descargar desde aquí para Android, y desde este enlace para iOS.

VR Roller Coaster: La mayoría de los usuarios cuando adquiere gafas VR, una de las primeras cosas que suele hacer es reproducir videos de realidad virtual 360 de simulación de espacios que generan vértigo, y precisamente esta aplicación es una verdadera estrella en este terreno, ya que nos permite tener una extraordinaria experiencia de lo que es estar en una montaña rusa casi interminable. Esta app está disponible para iOS y para Android.

Vrse: Se trata de una de las aplicaciones de videos 360 grados más populares del momento, ya que además de ser totalmente gratuita le brinda al usuario una excelente experiencia que se acerca a la realidad virtual, para poder disfrutar de diverso contenido, incluyendo conciertos, documentales, performances, cortometrajes y películas. Lo mejor que puede utilizarse con nuestro smartphone Android sin necesidad de usar gafas VR. Puedes encontrarla en este enlace.