¿Qué es realidad virtual?

El avance en la tecnología y el campo de la informática ha permitido en los últimos años que los usuarios puedan disponer de herramientas tecnológicas que hace varias décadas atrás eran impensadas, o bien que parecían ser tomadas de un libro de ciencia ficción. Tal es el caso de la realidad virtual.

Surgido en la década de 1980, el concepto de realidad virtual surgió a partir del momento en que la tecnología informática logró avances increíbles y comenzó a brindar la posibilidad que el usuario pudiera disponer de interactuar en mundos virtuales casi de la misma forma de cómo actúa en el mundo real.

Básicamente, la realidad virtual consiste en una tecnología que permite al usuario interactuar con un entorno que existe sólo a través de una computadora, para lo cual es necesario utilizar dispositivos especiales de inmersión, como por ejemplo las gafas de realidad virtual que hoy pueden conseguirse en el mercado, y el objetivo es lograr que el usuario pueda experimentar la sensación de estar dentro de lo que está viendo, por lo que es muy popular en el mundo de los videojuegos.

La realidad virtual

Si bien la realidad virtual es sumamente popular en el mundo de los videojuegos, lo cierto es que esta tecnología puede resultar más que útil en diversos campos, tales como la salud, la educación y los negocios, entre otros.

Por ejemplo, gracias a la interacción que permite la realidad virtual, un grupo de personas de una empresa podrían realizar reuniones sin necesidad de estar presentes en el mismo espacio, incluso a pesar de grandes distancias geográficas. También la realidad virtual podría ser utilizada en el campo investigativo, ya que por ejemplo los científicos podrían a través de la realidad virtual, estar inmerso en una sala virtual en la que flotan moléculas y allí poder desarrollar pruebas químicas.

Asimismo, los sistemas de realidad virtual son utilizados desde hace ya varios años por organismos como la NASA, en sus equipos de realidad virtual de simuladores de vuelo para entrenar a los futuros pilotos y astronautas. También se utilizan en simulaciones de combate para entrenar soldados, como así también en algunas facultades de medicina, donde a través de la realidad virtual los estudiantes pueden practicar distintos procedimientos quirúrgicos.

En definitiva, la realidad virtual puede ser aplicada a infinidad de campos, y en ello radica precisamente los constantes desarrollos que año tras año se llevan a cabo para mejorar lo que respecta a las interfaces físicas de la realidad virtual.

En la actualidad existen diferentes sistemas de realidad virtual, entre los que podemos mencionar las pantallas estereoscópicas, los sistemas hápticos y las plataformas de realidad aumentada. Incluso, algunos sistemas de realidad virtual proporcionan una experiencia visual alterada, la cual transforma las imágenes 2D en imágenes 3D, con lo cual por ejemplo un usuario puede visualizar películas en 3D a través de la pantalla de televisión, y gracias a esta tecnología puede interactuar con las imágenes de realidad virtual que son sobrepuestas en su entornos real. Lo mismo sucede con los videojuegos de realidad virtual, que generan en el usuario la sensación de estar inmerso en un entorno multidimensional.

Para ello pueden utilizarse las gafas especiales para realidad virtual, que son en realidad lentes estereoscópicos, que además en algunos sistemas incluyen sensores de seguimiento de la cabeza del usuario, junto a otra serie de sensores de movimiento que se colocan en el cuerpo, con lo cual el sistema de realidad virtual permite la utilización de plataformas móviles y la creación de una interfaz háptica.

A través de este tipo de sistemas, llamados hápticos, la realidad virtual proporciona al usuario una combinación de efectos de audio, visuales y táctiles, con lo cual la inmersión en el mundo virtual es total, claro que para ello es necesario contar con un equipo que incluya gafas estereoscópicas, guantes, chalecos y otros accesorios con sensores.

Esto se debe a que básicamente los sensores detectan el movimiento del cuerpo del usuario, y la respuesta a cada uno de esos movimientos es la creación de sensaciones físicas que correspondan a esta causa-efecto.

Como hemos visto, la realidad virtual es utilizada frecuentemente en los más diversos campos, incluyendo desde el ámbito científico al entretenimiento, pero a pesar de todos los beneficios expuestos aquí sobre esta tecnología, lo cierto es que la realidad virtual también posee sus desventajas.

Entre los principales desafíos que debe enfrentar el desarrollo cada vez más profundo de la realidad virtual, uno de los más mencionados por los desarrolladores se centra en las limitaciones que muchas veces presentan los dispositivos que se utilizan en estos sistemas, el igual que el software de entornos virtuales.

En este punto, debemos tener en cuenta que uno de los principales límites que ha tenido el desarrollo de la realidad virtual hasta el momento ha sido todo lo que tiene que ver con la tecnología necesaria para lograr una experiencia de inmersión natural, ya que lo cierto es que hasta el momento los sistemas hápticos, que son los que permiten la interacción sensorial del usuario dentro de la realidad virtual, son aún torpes y limitados. Por ello el hardware desarrollado hasta ahora es considerado limitante, y lo mismo sucede con el software.

Por otra parte, el costo aún muy elevado de los sistemas de realidad virtual es también un punto desfavorable para el crecimiento y popularidad de esta tecnología.

Asimismo, una gran discusión y controversia se genera en relación a los aspectos psicológicos, es decir que la realidad virtual recibe en definitiva serias críticas en relación al impacto social que pueden tener sobre las personas el hecho de actuar en estos ambientes envolventes irreales, sobre todo en lo que tiene que ver con el uso prolongado de esta tecnología.

Realidad virtual 360

Por lo general, en muchos casos sucede que al hablar de realidad virtual esta muchas veces se confunde con la realidad aumentada, y por supuesto no son lo mismo, pero además la realidad virtual suele confundirse también con el llamado audiovisual de experiencia 360º, por lo que en muchas ocasiones suelen ser llamado realidad virtual 360.

El motivo principal por el cual suele generarse una confusión entre lo que es la realidad virtual y los videos 360º radica en el hecho de que la visualización de este tipo de videos requiere de las denominadas gafas VR.

No obstante, en los videos 360º la realidad virtual no existe, ya que en realidad le falta uno de los principales componentes de la realidad virtual, que es la inmersión, es decir poder contar con una plataforma de visualización y experiencia estereoscópica.

En líneas generales, un video en 360 grados consiste básicamente en una película cuya particularidad radica en que se reproduce en toda la extensión del campo visual de forma simultánea.

Para lograrlo, el video en 360 grados es capturado con dos o más cámaras, las cuales se distribuyen en forma esférica, ya que de esta manera es posible registrar una imagen panorámica, con lo cual el usuario que visualiza el video puede desplazarse por los 360 grados de la escena.

Por ello aquí es importante aclarar lo siguiente: la realidad virtual tiene como característica principal la inmersión, es decir que se trata de un sistema que permite a través de hardware y software que una persona pueda sentirse dentro de un entorno virtual y al mismo tiempo separarse del mundo físico real.

Para ello, es necesario que se produzca en la persona la estimulación de todos los sentidos en respuesta a las acciones que realiza en el mundo virtual, y es por ello que los videos en 360 grados no pueden ser considerados una verdadera realidad virtual.

Lo cierto es que en la actualidad, lo más cercano a una realidad virtual son los entornos que se logran a través de la implementación de los sistemas de realidad virtual 3D, donde si bien la experiencia es más que nada visual, lo cierto es que la posibilidad que permite de que una persona pueda colocarse en un entorno de tres dimensiones, hace posible el objetivo de alcanzar una experiencia bastante absorbente.

Realidad virtual 3D

Como hemos visto más arriba, dentro del ámbito de la realidad virtual existe la llamada realidad virtual 3D, con la cual gracias a un completo sistema de hardware y software, el usuario puede lograr tener una verdadera experiencia de realidad virtual en tres dimensiones.

A través de gráficos y sonidos, la realidad virtual 3D se presenta ante el usuario como una realidad que lo rodea, ya que puede experimentar distintas sensaciones. Claro que para ello es necesario contar con una combinación de diferentes piezas de hardware, que en general incluyen gafas o pantalla visual, auriculares, y diversos dispositivos de entrada.

Al mismo tiempo, el usuario debe disponer de un software acorde, que pueda crear imágenes en la pantalla al tiempo que pueda llevar a cabo un seguimiento de los movimientos del usuario, para crear estas imágenes de acuerdo a dichos movimientos.

Básicamente, la idea básica que existe detrás de la realidad virtual 3D es la creación de un espacio virtual en tres dimensiones, en el que el usuario puede sentirse sumergido, experimentar diferentes sensaciones y al mismo tiempo lograr una interacción casi real con el entorno virtual.

En la mayoría de los casos, la realidad virtual 3D requiere de la utilización del llamado “avatar virtual”, el cual permite que una persona pueda existir dentro de un entorno 3D virtual, por lo que podríamos decir que en definitiva el avatar actúa como la persona dentro de la realidad virtual 3D.

Además de los diversos dispositivos que deben utilizarse para adentrarse en la realidad virtual 3D, el software en este caso es sumamente importante, ya que debe crear un mundo alrededor del usuario. Esta fantástica posibilidad que ha brindado la realidad virtual 3D ha hecho que desde hace algunos años se haya utilizado esta tecnología en los videojuegos.

No obstante, estos desarrollos han reportado en mayor o menor medida ciertos inconvenientes, tales como comandos y controles limitantes y deficientes, como así también algunos gráficos que generan en los usuarios dolores de cabeza y fatiga visual.

Aplicaciones realidad virtual

Hoy podemos disponer de la realidad virtual en nuestro hogar, y si bien lo cierto es que se trata de un conjunto de métodos que no alcanzan a ser del todo verdadera realidad virtual, de todas formas podemos alcanzar intensas experiencias a través de aplicaciones disponibles para ello.

A continuación te contamos cuáles son las aplicaciones de realidad virtual más utilizadas por los usuarios de todo el mundo. Cabe destacar que para utilizarlas es necesario contar con gafas de VR.

Google Cardboard: Se trata de una aplicación gratuita creada por Google, que puede utilizarse en dispositivos Android e iOS. Para poder utilizarla es necesario contar con un dispositivo o visor en 360 grados, en el cual sea posible acoplar nuestro teléfono inteligente, y de esta forma comenzar a disfrutar de algo parecido a la realidad virtual. Puedes descargar Cardboard para Android en este enlace, y desde aquí la misma aplicación para iOS.

inMind: También disponible para los sistemas operativos iOS y Android, se trata de una aplicación que nos brinda la posibilidad de disfrutar de una aventura que cuenta con elementos arcade, con lo cual podemos realizar un viaje al cerebro de una persona y hallar diferentes neuronas. Una app muy interesante para estudiantes de medicina. Descargar desde aquí para Android, y desde este enlace para iOS.

VR Roller Coaster: La mayoría de los usuarios cuando adquiere gafas VR, una de las primeras cosas que suele hacer es reproducir videos de realidad virtual 360 de simulación de espacios que generan vértigo, y precisamente esta aplicación es una verdadera estrella en este terreno, ya que nos permite tener una extraordinaria experiencia de lo que es estar en una montaña rusa casi interminable. Esta app está disponible para iOS y para Android.

Vrse: Se trata de una de las aplicaciones de videos 360 grados más populares del momento, ya que además de ser totalmente gratuita le brinda al usuario una excelente experiencia que se acerca a la realidad virtual, para poder disfrutar de diverso contenido, incluyendo conciertos, documentales, performances, cortometrajes y películas. Lo mejor que puede utilizarse con nuestro smartphone Android sin necesidad de usar gafas VR. Puedes encontrarla en este enlace.

Usos de la Realidad Virtual

Por todo lo visto en relación a la realidad virtual, no cabe ninguna duda que podemos decir que esta tecnología es definitivamente el futuro, ya que si bien en la actualidad para la mayoría de los usuarios es simplemente un entretenimiento, para muchos académicos y científicos es una herramienta que puede ayudarlos a lograr sus objetivos mucho más rápido y de manera mucho más eficaz que en ningún otro momento de la historia de la Humanidad.

Pero no sólo en el ámbito de los estudios esta nueva tecnología de la realidad virtual puede ser una herramienta maravillosa para desafiar los límites del conocimiento, ya que también es posible utilizarla en múltiples escenarios, incluso hasta en las relaciones interpersonales a través de la redes sociales, y pueden tener aplicaciones muy diversas en muchos campos, en los cuales puede ser un actor fundamental para dar un paso más adelante para  lograr tecnologías y procedimientos hasta hoy impensados.

La tecnología de la realidad virtual ya está entre nosotros y llegó para quedarse, y está dando sus primeros pasos hacia un futuro prometedor de nuevos descubrimientos y conocimientos. Mientras tanto, podemos mencionar algunos de los usos en los que la tecnología de la realidad virtual puede sernos un vehículo de comprender lo que estamos viendo en la realidad pero desde otro punto de vista.

Uno de los campos en los cuales la tecnología de la realidad virtual puede marcar una gran diferencia es el de la arquitectura, ya que puede ofrecernos las herramientas necesarias, en forma de gafas VR, para poder desplazarnos a través de cualquiera de las perspectivas. Como sabemos, las vistas en dos o tres dimensiones, si bien pueden llegar a dar una idea a los arquitectos de ciertos detalles de su diseño, lo cierto es que no alcanzan para tener una visión verdaderamente realista de sus dimensiones y espacios.

Este método de trabajo podría llevar a los arquitectos a desligarse de los planos en papel para siempre, para dar paso a un nuevo tipo de diseño, pudiendo estar completamente sumergido en el mismo de manera virtual. Sin duda alguna la tecnología de la realidad virtual algún día cambiará para siempre la forma que tiene ahora la Humanidad para crear sus edificios.

Otro ámbito en el cual la tecnología de la realidad virtual puede cambiar para siempre lo que las generaciones anteriores consideramos como tradicional u ortodoxo es el arte. Si bien hasta ahora las estructuras siguen siendo las mismas, es decir seguimos haciendo arte a través de las mismas herramientas pero digitales, moviendo dedos sobre una pantalla en lugar de pinceles sobre un lienzo lo cierto es que esto con la realidad virtual el enfoque con la realidad virtual va a cambiar para siempre, y podremos ver obras completamente envolventes, y además es posible que hasta no sean estáticas y extenderse hasta el infinito, sí así lo quiere el artista. Todo ello gracias a que mediante la VR las barreas que nos atan a lo físico pueden romperse, y envolvernos en una realidad completamente ajena a nuestros sentidos primigenios.

Menos simpático que el arte y humano que la medicina, el ámbito de la defensa, es decir las fuerzas armadas y de seguridad de los países también pueden verse beneficiadas en mucho por el uso de la realidad virtual, tanto para el entrenamiento de su personal como para prestar servicios en el campo.

SI bien el uso de simuladores en el ámbito del entrenamiento militar es una situación que ya lleva años, ejemplos de ellos son los simuladores de vuelo o los simuladores para tanques,  lo cierto es que la tecnología de VR puede llevar estos entrenamientos a un límite de realismo que antes imposible de alcanzar, lo que contribuye a desarrollar la capacidad y habilidad al momento de recibir instrucción. Además permite ahorrar mucho presupuesto, por lo menos en las primeras etapas del aprendizaje.

Un ejemplo de esta tecnología es la utilizada en ámbitos como el paracaidismo, donde el efectivo, completamente pertrechado, hace sus primeros saltos desde un simulador, equipado con un casco VR. Esto permite además de ahorrar mucho dinero, garantizar la seguridad de quien está recibiendo el entrenamiento.

Otros usos de la tecnología de la realidad virtual en el campo militar están directamente ligadas al campo de batalla, como por ejemplo los casos de realidad virtual que permiten la adquisición de objetivos o guiar drones.

En los últimos años, las personas han conseguido tener más vida virtual en las redes sociales que en la vida real, en las plazas y calles. A pesar que estamos ya demasiado inmersos en las redes sociales, todavía nos queda un escalón más para penetrar completamente en ellas y ser directamente parte del éter. Mediante unas gafas o un caso VR podremos directamente sumergirnos dentro de un chat y tomar prestado un avatar para comunicarnos o interactuar de diferentes maneras con otros usuarios de una red social, entre muchas otras de las actividades que se desarrollan en las muchas redes sociales que existen.

Sin duda alguna, uno de los ámbitos en los cuales la tecnología de la realidad virtual puede ser una herramienta liberadora es en el de la educación. Podría esperarse que en las grandes ciudades, dentro de un tiempo que no está tan lejano, los alumnos de una clase puedan, en lugar de utilizar libros y mirar fijamente los vaivenes de la tiza en el pizarrón al frente, colocarse sus cascos o gafas de realidad virtual, y ser testigo de los acontecimientos históricos como si allí hubiera estado, o explorar el cuerpo humano o el sistema solar con la misma facilidad con que hoy utilizan las redes sociales.

Otro campo en el cual la tecnología de la realidad virtual puede ser una parte más de los recursos disponibles es en la empresa. Los negocios a través de la realidad pueden desarrollarse sin límites de tiempo, ni horarios, en tiempo real y en la comodidad de la propia oficina. Si bien hoy en día contamos con herramientas como Skype u otros servicios de esta misma índole, lo cierto es que la realidad virtual puede superar enormemente las ventajas de estos sistemas primitivos, ya que si bien en la actualidad podemos compartir documentos y cualquier otra clase de información por estos medios, lo cierto es que la realidad virtual nos puede llevar a territorios que están en expansión contante, y ¿quién sabe que negocios puede haber en estos espacios?

Los medios de comunicación en la actualidad, y gracias a la penetración de Internet en todos los ámbitos de nuestra vida, tienen una alta incidencia en las decisiones que toman sus lectores. SI bien esto siempre fue así, desde los tiempos en donde primero la prensa gráfica, luego la radio y finalmente la televisión reinaban en las preferencias de las personas a la hora de informarse, lo cierto es que con el advenimiento de Internet, aquellos que no quieren tener una idea masticada de lo que deben pensar, prácticamente no tienen escapatoria.

Más allá de las teorías conspirativas, lo cierto es que la realidad virtual puede ser una gran herramienta para el futuro de los medios de comunicación, ya que pueden ofrecer puntos de vista que hasta ahora el usuario no había podido disfrutar, como por ejemplo la capacidad de poder visualizar en tiempo real todas las perspectivas posibles de un evento o situación.

En ello tienen mucho que ver los videos en 360°, que si los sumamos a unas gafas de realidad virtual, e información complementaria de lo que estamos viendo, sería prácticamente como estar sumergidos en el lugar en el que ocurren estos hechos.

La medicina es otro uso en donde la tecnología de la RV puede llevar a este campo a límites que pocos podían imaginar tan sólo hace unos pocos años. Los usos médicos de la tecnología de realidad virtual pueden ser tanto de aplicación física como psicológica, ya que puede servirle a los profesionales de la medicina como complemento de cirugías complejas o para el análisis en tiempo real de diversos aspectos del cuerpo humano, ejemplos simples de muchos otros usos que se le puede dar a la realidad virtual.

En el campo psicológico, puede ser útil en pacientes con discapacidades o patologías tales como trastornos obsesivos-compulsivos,  estrés post-traumático, fobias, trastornos de atención e hiperactividad, adicciones, insomnio o ansiedad, entre muchas otras, con tratamientos completamente personalizados haciendo hincapié en los ámbitos cognitivo y conductual del trastorno, en base a datos recabados desde diferentes fuentes.

Otro de los usos de la realidad virtual que pueden ser altamente beneficiosos, sobre todo para el cliente, es en el ámbito del turismo. En este sentido, nada mejor para el viajero que conocer con exactitud el lugar en el que va a hospedarse, o los servicios que cuenta la locación, totalmente en tiempo real, sin fotos HDR que esquivan la verdadera realidad.

Uno de los primeros servicios de turismos de realidad virtual que aparecieron en el mercado fue Google Earth, con el cual pudimos ver otras partes del mundo sentados cómodamente en el living de nuestra casa. Sin embargo, esto ofrecía un problema, ya que rara vez las imágenes que estábamos viendo eran actuales. Es por ello que en la delicada tarea del turismo la realidad virtual puede ser tan útil, ya que podremos observar con detenimiento cada detalle de lo que necesitamos saber, directamente con nuestros ojos.

Finalmente, pero sin embargo sin ser los citados en este post los únicos usos de la realidad virtual, en el deporte la realidad virtual puede convertirse también en un actor tan importante como los propios participantes. Con unas gafas RV podremos visualizar de un modo como nunca antes todo tipo de jugadas, en cualquier ángulo y además con información relativa perfectamente detallada, lo que nos ayudará a comprender lo que ha sucedido como si estuviéramos en el campo de juego como un jugador más.

Uno de los deportes que más pueden sacar provecho de la realidad virtual es el fútbol, ya que es un juego en donde la acción transcurre rápidamente, y perdernos parte de la información visual, como suele suceder cuando vemos los partidos en la cancha o en el televisor, puede significar que no podamos disfrutar en su totalidad del encuentro deportivo.

Sin embargo, no sólo es el espectador el que podrá disfrutar de los beneficios de la tecnología de realidad virtual en un encuentro deportivo, ya que también los jugadores o árbitros de dichos encuentros pueden encontrar las respuestas a determinada situación de la mano de unas gafas de RV. Otro punto en que la realidad virtual es beneficiosa para el deporte es en los entrenamientos, ya que podría permitir que los jugadores practiquen cada jugada o movimiento sin temor a quedar lesionados, como sucede a menudo en muchas de las prácticas deportivas.